Sehba Ali es el homenajeado regional occidental de EE. UU. para el Premio YPO Global Impact 2022. El premio se centra en los miembros de YPO que tienen un impacto fuera de la organización que es sostenible y escalable, afectando a las personas, la prosperidad, la paz o nuestro planeta.

En 2003, a Sehba Ali se le encomendó el lanzamiento de una nueva escuela autónoma KIPP en su ciudad natal de San José, California, EE. UU. Ella recuerda ir de puerta en puerta y hablar con las familias, “¿Quieres aprender sobre una nueva escuela? Vamos más a la escuela y obtendrás McDonalds cuando vengas a la escuela los sábados. ¡Ven a aprender lo que estamos haciendo!” Ese fue su lanzamiento. Se convirtió en un elemento básico del vecindario que el camión local de helados la seguía, sabiendo que dondequiera que estuviera, las familias también estarían. 

“No teníamos edificio ni maestros. Ni siquiera se nos permitió abrir todavía porque no teníamos una carta. Y aquí estaba yo, esta veinteañera, diciéndoles: 'Oigan, vengan a esta nueva escuela, les prometo que llevaremos a sus hijos a la universidad y les daremos las herramientas para llevar una vida de elección'”, recuerda. “No me conocían, pero debían estar desesperados por una mejor oportunidad para sus hijos, así que confiaron en mí”.

Ali tiene una foto de algunos de esos estudiantes fundadores enmarcada en su oficina de Houston. Todavía sabe todos sus nombres y puede compartir a dónde fueron a la universidad y lo lindos que son sus nuevos bebés. 

En cada paso del camino, he tenido un mentor que me empujó a pensar más allá del 'ahora' y fuera de mi zona de confort y mirando hacia atrás, realmente lo aprecio. ”
— Sehba Ali, homenajeado regional del oeste de EE. UU. para el premio YPO Global Impact Award 2022 comparten Twitter

“Miro esa foto todos los días mientras trabajo”, dice. “Mi vínculo con ese grupo significa mucho para mí hasta el día de hoy. Es un recordatorio de que todos los niños son importantes”. 

Proporcionar una vida de elección

Ali se desempeña como CEO de Escuelas Públicas de KIPP Texas. En las 59 escuelas de su región, dirige más de 31,000 desde prekínder hasta 12th estudiantes de grado, así como 4,500 miembros del personal. 

KIPP, un acrónimo de Knowledge is Power Program, es una red de escuelas preparatorias gratuitas para la universidad en comunidades económicamente desfavorecidas en todo Estados Unidos. Es la red más grande de escuelas chárter del país y se fundó originalmente en 1994 en Houston, la ciudad que Ali ahora llama hogar. 

“Nuestra misión es brindarles a nuestros estudiantes las habilidades, la confianza y el conocimiento que necesitan para que, sea cual sea su camino, puedan llevar una vida plena de elección”, dice ella. 

En 2021, las escuelas secundarias KIPP Texas fueron clasificadas entre las mejores por US News & World Report, y dos de sus escuelas fueron nombradas Mejores lugares para trabajar por los periódicos de Texas. Bajo su liderazgo, los estudiantes del programa KIPP Forward se gradúan de la universidad a un ritmo cuatro veces mayor que el promedio nacional para estudiantes en comunidades con pocos servicios educativos, y la clase de 2021 fue aceptada colectivamente en 21,285 colegios y universidades, ganando más de USD44 millones en becas. .  

“Realmente creemos que cualquier persona, con la oportunidad adecuada y el apoyo adecuado, puede alcanzar su máximo potencial”, dice.  

Una tradición familiar

El valor de la educación estuvo arraigado en Ali desde sus primeros días. Su madre era maestra, por lo que Ali creció dando vueltas por su salón de clases en el Área de la Bahía de San Francisco, y la razón por la que su familia incluso vivía donde vivía estaba relacionada con actividades educativas. 

Su padre creció en la pobreza en la India. Hijo de una madre soltera, apenas tenían suficiente dinero para poner comida en la mesa de su pequeño apartamento. Luego ganó una beca financiada de forma anónima para estudiar en los Estados Unidos. Llegó en barco, sin tener suficiente dinero para un boleto de avión, y estudió en la Universidad de California, Berkeley, antes de obtener su doctorado. en UCLA. 

“Cambió absolutamente toda la trayectoria de la vida de mi familia”, dice Ali. “Mis padres han hecho cumplir constantemente que una vez que tienes una educación, nadie te la puede quitar; te ayudará a crear una vida mejor”.

La propia Ali asistió a UC Berkeley, con la intención de ingresar a la pre-medicina, aunque rápidamente se dio cuenta de que ese no era su verdadero camino. Durante una fatídica visita a la oficina de carreras, vio algunos folletos de Teach for America en exhibición y la declaración de su visión la enganchó: Un día, todos los niños de esta nación tendrán la oportunidad de obtener una educación excelente.

Persiguiendo su pasión

“Siempre fue algo que me encantó. Me encantaba estar rodeada de niños y ser parte de sus vidas”, dice Ali. “Sentí que realmente podía tener un impacto y quería hacer todo lo posible para allanar el camino hacia las oportunidades”.

Teach For America (TFA) la trajo a Houston para enseñar inglés en la escuela secundaria. Si bien le encantaba trabajar con sus alumnos, vio de primera mano el impacto negativo de las bajas expectativas y la falta de apoyo estudiantil en la comunidad escolar. Tenía alumnos brillantes; estudiantes que merecían algo mejor, pero fueron víctimas de deficiencias sistémicas. Cuando visitó una escuela más rica en el área, las diferencias fueron marcadas. 

“Recuerdo haber pensado, '¡Dios mío, mis estudiantes son igual de inteligentes!' Pero en esta escuela, los maestros y la comunidad tenían los recursos para ayudar a los niños a alcanzar su máximo potencial. En mi escuela, ese no era el caso”, dice ella. “Me di cuenta de que en los campus donde todos los maestros creían plenamente en los niños y todos los niños creían en sí mismos, podían suceder grandes cosas”.

Se conectó con un maestro de KIPP que la invitó a asistir a sus clases en los días libres de Ali. Ali aceptó la oferta y absorbió todo. Cuando terminó su tiempo en TFA, enseñó en una escuela chárter cercana, Yes Prep, antes de regresar a la escuela de posgrado en Stanford. Cuando llegó el momento de encontrar una pasantía, llamó a KIPP y le ofrecieron un puesto. Desde entonces, ha hecho crecer su carrera dentro de la organización. 

“¿Planeaba ser director ejecutivo de las Escuelas Públicas de KIPP Texas o incluso superintendente de un sistema escolar? Para nada. Ni siquiera planeé ser directora. Solo quería hacer todo lo posible para impactar la vida de los estudiantes”, dice ella. “En cada paso del camino, he tenido un mentor que me empujó a pensar más allá del 'ahora' y fuera de mi zona de confort y mirando hacia atrás, realmente lo aprecio”.

Demostrar un punto y asumir desafíos

Una gran idea errónea de las escuelas KIPP es que eligen a sus estudiantes. Pero KIPP Texas ni siquiera mira el comportamiento pasado o los registros académicos; la admisión se decide por sorteo.

“Creo que la gente ve que nuestros hijos se están desempeñando a un ritmo alto y supone que elegimos a los niños más inteligentes o con mejor comportamiento, y eso no es cierto. Si entras en un salón de clases de KIPP el primer día de clases, definitivamente lo verás”, se ríe Ali. “Pero debido a que hacemos mucho trabajo intencional para desarrollar la cultura en nuestras escuelas, si nos visitó el último día de clases, podría pensar que es cierto”.

Aún así, Ali y su equipo KIPP Texas a menudo sienten que están luchando contra la falta de expectativas de la sociedad. Ella señala la narrativa familiar utilizada por los especiales de noticias y las películas donde una clase de alto rendimiento llena de estudiantes de color económicamente desfavorecidos se presenta como una maravillosa excepción, no como un sistema que se puede replicar a nivel escolar, distrital y estatal. — como lo que KIPP Texas está haciendo ahora. 

“No es algo que debamos probarnos a nosotros mismos. Solo queremos demostrarle al mundo que no podemos darnos por vencidos con estos niños o subestimarlos”, dice ella. “Son los líderes del mañana; solo necesitan esa oportunidad”.

Otro desafío al que se enfrentó Ali a lo largo de su carrera: ser tomada en serio como líder, a pesar de sus credenciales y éxito.

“A menudo entro en espacios donde me reúno con un grupo de financiadores, políticos o líderes de organizaciones, y soy la única mujer de color en la sala. Y especialmente porque soy pequeña, he tenido que averiguar cómo convertirme en alguien a quien la gente escuche”, dice. “Me di cuenta de que tenía que crear relaciones individuales con las personas, uno a uno o en pequeños grupos. Ese iba a ser mi superpoder para ganarme el respeto y la autoridad que necesitaba para hacer el trabajo por nuestros hijos. Es una de las lecciones de liderazgo más duras que he aprendido, pero una de las más importantes”.

“Se enseña en el mundo empresarial que debes ocultar tu feminidad y ser dura. Pero creo que puedes presentarte con una gran cantidad de corazón y obtener mejores resultados”. ”
—Sehba Ali comparten Twitter

Aún así, se mantiene fiel a quien es, dondequiera que esté. 

“Es importante para mí liderar de una manera que esté llena de corazón. Muchas veces se enseña en el mundo empresarial que debes ocultar tu feminidad y ser duro. Pero creo que puedes presentarte con una gran cantidad de corazón y obtener mejores resultados”.

Abriendo puertas de oportunidad 

Los últimos años han sido duros para todos en la educación, desde maestros agotados hasta padres y profesores frustrados, y los estudiantes que más han sufrido. Pero a pesar de todo, Ali continúa priorizando los momentos de gratitud y generosidad en toda su comunidad KIPP Texas. 

Las escuelas duplicaron los consejeros en los campus, confiaron en sus clínicas de salud en el lugar, establecieron despensas de alimentos y recaudaron dinero para obsequios y artículos de primera necesidad para las familias durante las vacaciones. También instituyó días de descanso regulares, bonos de gratitud y fomentó una cultura de tutoría y desarrollo profesional para su personal.

“Una cosa de la que estoy realmente orgullosa en mi carrera es que he podido desarrollar líderes que han llegado a hacer cosas asombrosas”, dice. “Tenemos un estándar alto de excelencia para nuestros empleados, pero los ayudamos a convertirse en lo mejor de sí mismos. Ya sea que permanezcan en KIPP o se vayan, sienten que alguien realmente se preocupa por su desarrollo y por ellos como personas en su totalidad. Eso es muy importante para mí como líder”.

En todo el trabajo que hace, siempre tiene en cuenta cuánto la moldearon sus propias oportunidades educativas; ahora busca hacer lo mismo por los demás. 

“Me siento muy afortunada de estar en un lugar donde puedo abrir estas puertas de oportunidad para que la próxima generación cambie el mundo y cree un mañana mejor para todos nosotros”, dice. “Cuando encuentras tu propósito, incluso en los días más difíciles, te hace levantarte y hacerlo todo de nuevo. Por eso me levanto todos los días; es súper claro para mí.”